Vida en los lagos subglaciales de la Antártida

Whillans 

La idea de que existen lagos de agua pura debajo de las capas de hielo de la Antártida se remonta a fines del siglo XIX y fue formulada por primera vez por el zoólogo y filósofo ruso Pyotr Kropotkin. Aunque la temperatura del agua en estos lagos es de -3 grados Celsius, permanece en su forma líquida dada la presión de la masa que la cubre y el efecto del gradiente geotérmico. En los últimos meses, equipos científicos de tres diferentes países han alcanzado la superficie de tres lagos subglaciales después de años de trabajo, y se disponen a estudiar las muestras de agua.

Lago Vostok

La existencia de un inmenso lago subglacial fue comprobada en 1959; el geógrafo ruso Andrey Kapitsa realizó una serie de sondeos sísmicos en la Base Vostok, una estación de investigación rusa en la Antártida. A 3.7 kilómetros debajo de la placa de hielo antártica central, se extiende el lago Vostok con una superficie de 15,690 km2 y una profundidad media de 344 metros. Cuenta, incluso, con una isla interior en su centro y se ha estimado que el lago quedó sellado del resto del mundo hace 15 millones de años (aunque se cree que su contenido de agua es reemplazada por completo cada 13 mil años, por acción del deslizamiento de la cubierta antártica de hielo). En 1998 se comenzó la perforación de la capa de hielo y en 2012 se alcanzó la superficie del lago; las primeras muestras de agua fueron obtenidas por un equipo ruso apenas en enero. Se trata del agua más pura y antigua de la Tierra, muestras que nos darán información sobre el cambio climático del planeta. Al fondo del lago hay una impresionante cantidad de sedimentos: 70 metros de sedimentaciones que nos darán información geológica valiosísima. Y, por supuesto, de encontrarse cualquier forma de vida, será de gran interés debido al extremo aislamiento de su ambiente y fortalecería las hipótesis de la existencia de vida en lunas congeladas como Europa o Encélado. En lo que queda de este verano en Antártica, que concluye en febrero, se extraerán muestras de sedimentos del lago Vostok y se espera que se publiquen los resultados muy pronto.

Estacion Vostok

Lago Ellsworth

El lago Ellsworth se ubica en la Antártida occidental, a 3.4 km debajo del nivel del mar, tiene 10 km de longitud y una profundidad de unos 150 metros. En diciembre de 2012, una expedición británica compuesta por 12 científicos y con un costo de 13 millones de dólares intentó perforar la capa de hielo mediante tecnología desarrollada a lo largo de 15 años. Inyectaron agua en ebullición en dos agujeros de 36 cm de diámetro durante varios días pero por culpa de un craso error en los cálculos de combustible se tuvo que cancelar por completo la operación. No se espera una nueva expedición a este lago hasta dentro de 4 o 5 años.

Lago Whillans

Hoy en día se sabe que existen varios cientos de lagos subglaciales de diferentes tamaños y hace 5 años se hizo un descubrimiento que está revolucionando los estudios glaciológicos en la Antártida: Debajo del glaciar Whillans, inmenso río de hielo, hay un sistema activo de agua líquida en forma de ríos y lagos intercontectados, aunque el lago Vostok no es uno de ellos. Una expedición de Estados Unidos perforó 800 metros para llegar a la superficie del lago Whillans, el principal de estos lagos subglaciales activos. El 28 de enero, un par de días antes de que se volviera a congelar la apertura del orificio, los científicos lograron extraer 3 muestras de 10 litros cada una. El glaciólogo inglés Martin Siegert declare que este fue “el primer acceso limpio a un sistema subglacial de lagos”. Los resultados preliminares se han dado a conocer: se encontraron células con ADN, microbios que se desarrollaron en un ecosistema aislado durante miles o hasta cientos de miles de años, se piensa. La concentración de células en el agua del lago fue del orden de 10,000 por ml, unas 100 veces más alta que la cuenta celular hallada en el agua derretida para llegar el lago.

Todavía quedan por ver los resultados oficiales de la expedición Whillans, después de varios filtros de escrutinio, pero se trata de un gran descubrimiento. Cabe recordar que el lago Vostok ha estado aislado un periodo mucho mayor, en el orden de varios millones de años.

Autor: IIEH

Fuentes:

Se encuentra vida bajo el hielo profundo de la Antártida

Se reinicia la perforación sobre el lago Ellsworth

Expedición de la Antártida llega al lago Whillans

Expedición británica en la Antártida no alcanza lago Whillans