Posible fin de Kepler, cazador de exoplanetas

Exoplanetas y la Tierra

Debido a una falla en la segunda de sus cuatro ruedas de reacción, el observatorio espacial Kepler ya no podrá mantener su posición en el espacio ni continuar su misión de descubrir nuevos exoplanetas.

Este satélite de la NASA fue puesto en órbita solar en marzo de 2009, se encuentra a 64 millones de kilómetros de la Tierra, había cumplido su meta inicial el año pasado y en junio recibió una extensión hasta el 2016. Kepler fue diseñado para sondear un sector de la Vía Láctea en la dirección de las constelaciones Cygnus y Lyra. Cada 30 minutos durante los últimos 4 años, Kepler monitoreó el brillo de más de 145 mil estrellas en su campo de visión; estos datos fueron transmitidos a la Tierra y están siendo analizados en busca de oscurecimientos periódicos provocados por el efecto de la gravedad de exoplanetas al cruzar frente a su estrella anfitriona. Los objetivos principales son planetas de dimensiones similares a las de la Tierra ubicados en la llamada zona de habitabilidad estelar.

Lejos de ser una misión fallida, los descubrimientos de Kepler son espectaculares: 2740 candidatos de exoplanetas, más de 130 ya confirmados, suficientes datos como para ocupar media década de análisis. La lista de exoplanetas descubiertos por Kepler abarca planetas en sistemas de hasta cuatro estrellas, planetas tan pequeños como Marte y el ya famoso Kepler-22b, un exoplaneta en la zona habitable cuya existencia ya ha sido comprobada. La misión Kepler, además, se caracterizó por la intensa participación de la comunidad de astrónomos aficionados, quienes identificaron 60 exoplanetas que luego fueron ratificados por la NASA.

El astrónomo estadunidense Seth Shostak calculó, basado en los hallazgos de Kepler, que "por lo menos hay 30 mil planetas habitables a mil años luz de la Tierra". El equipo Kepler de científicos de la NASA, dirigido por William J. Borucki, estimó que existen un mínimo de 50 mil millones de exoplanetas en la Vía Láctea. Un equipo internacional de astrónomos recientemente afinó esa predicción: Cada estrella de nuestra galaxia es acompañada por un promedio de 1.6 planetas; o sea, un total de entre 100 mil y 400 mil millones de exoplanetas. 5.4% de las estrellas observadas tienen un planeta de tamaño similar al de la Tierra; 19.3% están en el rango de tamaño de Neptuno; 2.55% son orbitadas por exoplanetas en el rango de tamaño de Júpiter. Los sistemas multiplanetarios no son escasos, representan un 17% del total.

Kepler necesita de tres ruedas de reacción para realizar sus observaciones, que requieren de una exactitud absoluta. Al momento de su lanzamiento, contaba con cuatro ruedas, incluyendo una de repuesto. Lamentablemente, la primera rueda falló en julio de 2012 yu fue sustituida por el repuesto. La segunda rueda dejó de funcionar apenas la semana pasada. Por ahora, los sistemas de Kepler han sido apagados en busca de una última oportunidad. El equipo Kepler reiniciará el satélite en unas cuantas semanas con la esperanza de que se trate de una falla menor, como una distribución desigual de lubricante. Además, está ideando nuevos estudios astronómicos para darle uso al telescopio de Kepler, que aún tiene combustible.

Autor: IIEH

Fuentes: 

Página oficial de la misión Kepler en el sitio de la NASA

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