Curiosity, el metano y la atmósfera de Marte

SAM laboratorio químico de Curiosity

Uno de los principales objetivos de Curiosity, la sonda de la NASA que aterrizó en Marte el pasado agosto, es determinar si la vida existe o puede existir en el cuarto planeta de nuestro sistema solar. El 2 de noviembre, se celebró una conferencia de prensa donde se anunciaron los resultados preliminares de los análisis que Curiosity realizó en muestras del suelo y la atmósfera.

Una de las primeras señales en la composición química de una atmósfera donde hay vida es la presencia de metano (CH4). Ya que el metano sólo puede subsistir alrededor de 4 años terrestres en la atmósfera marciana antes de degradarse, un nivel constante de metano podría indicar la existencia de microbios anaerobios en Marte. En 2003, se encontraron rastros de metano en Marte: 10 partes por cada mil millones. Desde entonces, en la comunidad científica ha habido una discusión constante sobre la posibilidad de error, un probable origen volcánico u otras reacciones minerales, además de nuevas mediciones que no registraron metano en Marte. Las mediciones precisas de Curiosity, entonces, podrían resolver de una vez por todas la cuestión del metano en Marte.

Curiosity lleva consigo múltiples módulos, pero uno de los más avanzados es el espectrómetro láser conocido como SAM (Sample Analysis at Mars : Análisis de muestras en Marte). SAM fue desarrollado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, puede calentar muestras hasta los mil grados centígrados para derivar moléculas orgánicas y es capaz de medir radios de isótopos de carbono y oxígeno en el dióxido de carbono. SAM es todo un laboratorio químico complejo en la superficie de Marte y ya ha entregado sus primeros resultados.

Curiosity analiza el suelo de Marte

"Es evidente que el metano no es un gas abundante en el sitio del cráter Gale, si es que acaso existe allí", dijo Chris Webster, líder del proyecto SAM y miembro del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en California, "por el momento, en esta etapa de la misión nos emociona el simple hecho de estar en la búsqueda del metano". Así es, el rango de metano que encontró Curiosity, gracias a SAM, es casi nulo o nulo: va de unas cuantas partes por mil millones en su límite superior hasta cero.

Por otro lado, Curiosity también descubrió que los isotopos de carbono en el dióxido de carbono atmosférico en Marte son pesados; o sea, Marte perdió parte de su atmósfera original. La atmósfera marciana en la actualidad es 100 veces menos densa que la de la Tierra, los isotopos más ligeros que correspondían a capas superiores de la atmósfera se escaparon al espacio interplanetario. La presencia de argón en Marte en grandes cantidades confirma esta teoría. La NASA tiene planeada otra misión, MAVEN o Atmósfera de Marte y Evolución Volátil, que llegará a Marte en 2014 para estudiar a fondo el estado y la evolución de la atmósfera marciana.

Composición química de la atmósfera de Marte

Autor: IIEH

Fuentes: 

Curiosity encuentra evidencias de cambios en la atmósfera de Marte

Curiosity preparado para opinar sobre el misterio del metano en Marte

Fotografías y diagrama: NASA/JPL-Caltech, SAM/GSFC